El estallido de una represa en Brasil: ¿una tragedia de errores?

Cuando los desechos mineros tóxicos se derramaron en el Río Doce desde una represa rota en noviembre pasado, la presidenta de Brasil, Dilma Rouseff, lo proclamó “desastre natural”. Sin embargo, comentaristas de todo el mundo coincidieron en que lo que estábamos presenciando era la peor catástrofe ambiental en la historia de Brasil. Lo que sigue es un examen de diferentes miembros del equipo interno de la Asociación Internacional del Agua en La Haya, de los factores que contribuyeron al colapso de la presa y una evaluación de sus posibles consecuencias.

puyaParece que el desastre del Río Doce destapó una espesa red de corrupción, enredos políticos y económicos, tan turbios, opacos y hasta tóxicos como el lodo del Río Doce.

puja doshiDesarrollo de capacidades de la AIT

La primera vez que escuché sobre el desastre minero y la contaminación a gran escala del Río Doce (el río dulce) fue una breve nota que alguien había publicado en Facebook. La represa de Fundão que soportaba el embalse de la mina Samarco se había roto y las aguas en el delicado ecosistema del estuario del Río Doce se estaban volviendo marrones. Siendo un joven profesional del agua, la vista de un río fangoso marrón, toneladas de peces muertos y tierra devastada me conmovió.

A medida que el flujo de información se filtraba en el 6el de noviembre, un día después de que se rompiera la represa, recurrí a las redes sociales para saber más. En una entrevista con el fotógrafo brasileño Leonardo Merçon, que vive en el estado vecino de Espírito Santo, describió el color y la consistencia del agua como chocolate líquido espeso y caliente. La gente pensó que el lodo se disolvería en el agua y que los animales y la vida acuática no se verían gravemente afectados; pero muchas millas río abajo, las imágenes satelitales de la NASA mostraron nubes de lodo que se extendían por la costa de Brasil. Leonardo Merçon comentó: “Toda la vida en el río está muerta. El río mismo está muerto. Eso es lo que dicen».

¿El agua es realmente tóxica? ¿Qué efecto tiene sobre la salud humana y los ecosistemas?

La represa de Fundão se utilizó para almacenar productos de desecho de la minería, como lodos y rechazos de metales. El estanque de retención fue construido con cemento y tenía varias décadas de antigüedad. El lodo que se solidificó en el dique estaba cargado de arsénico, mercurio y plomo. La gente dice que todo el sistema periódico se puede encontrar en el río.

Contaminada por plomo y arsénico, el agua también carece de oxígeno, lo que ha matado a casi todos los peces. Ha habido informes no oficiales de que los casos de diarrea y enfermedades de la piel han aumentado en un 1000 por ciento. No sólo los peces se han visto afectados, también han muerto en gran número mamíferos y aves, y la vegetación de las márgenes del río ha sido destruida. Será extremadamente difícil que el río se recupere sin un ecosistema intacto.

Los miembros de la tribu Krenak que viven a unos 300 kilómetros río abajo del lugar del desastre dicen que el agua del río, su única fuente de agua potable, ahora no es potable. Para un pequeño pueblo de menos de 2.000 habitantes, que depende de la pesca, el turismo y la conservación marina, la llegada del lodo contaminado representa una amenaza existencial. Las personas se ven privadas de su sustento.

Para comprender la actividad económica detrás de este desastre, debemos comprender el importante papel de la minería en la economía de Brasil. La minería en esta región se remonta a 18el Siglo fiebre del oro, y hoy en día la mayoría de los minerales valiosos se encuentran en las regiones más pobres de Brasil. Desesperado por la creación de puestos de trabajo y riqueza, se afirma que la seguridad y la protección del medio ambiente se han dejado de lado para maximizar las ganancias.

¿Qué pasa con la estructura regulatoria?

La regulación es doble: hay regulaciones institucionales y de gobernanza amplias y hay regulaciones específicas para la minería. La política minera se establece a nivel federal, pero su ejecución es a nivel local. Una característica crítica de este sistema es que, a nivel municipal, las administraciones están financiadas de manera desigual: esto se suma a un ciclo político que desincentiva la planificación estratégica y la inversión financiera a largo plazo.

Si bien muchas preguntas siguen sin respuesta, la negligencia y las medidas de seguridad laxas parecen ser un factor importante que contribuye a la causa del desastre. Carlos Pinto, quien encabeza un equipo de fiscales ambientales del estado de Minas Gerais, investiga si un estanque de relaves, un depósito de agua con desechos mineros retenidos por la represa, estaba demasiado lleno. Recientemente dijo que “Se entiende por negligencia la falta del debido cuidado en la operación o vigilancia de la presa”.

Y queda una última pregunta: ¿cuál fue la causa real de esta gran ruptura? Ciertamente no fue un desastre natural; no hubo terremoto ni deslizamiento de tierra que pudiera haber destrozado la estructura de la presa.

marioLa importancia económica de la minería para las economías emergentes y la generación de riqueza para las comunidades exige que el escrutinio ambiental sea el centro del escenario.

Mario González Ferreiro, IWA Agua, Clima y Energía

El operador de la mina, Samarco, es copropietario de los gigantes mineros BHP Billiton y Vale, y gracias a un registro opaco es difícil encontrar evidencia concluyente de la responsabilidad del desastre. Samarco y los gobiernos estatal y nacional ahora están involucrados en una guerra de acusaciones sobre dónde recae la responsabilidad. El gobierno, que antes controlaba la seguridad de la represa, ha demandado a las empresas por restauración ambiental y compensación a las víctimas. Las empresas argumentan que, a pesar de que hace 3 años existía un informe que advertía que la represa estaba en peligro por un mal mantenimiento, el gobierno se encargó de comunicar esta información.

Los activistas señalan de manera acusadora las contribuciones financieras que las empresas mineras han hecho a los partidos políticos, particularmente a nivel estatal, y cuestionan la capacidad de realizar una investigación justa y transparente.

Parece claro que se puede establecer un vínculo entre el mal mantenimiento y las malas prácticas, y el colapso de la presa. Por supuesto, como todas las actividades humanas, existe la posibilidad de que se produzcan accidentes en la industria minera y no debemos caer en la trampa de sacar conclusiones precipitadas sobre la industria minera en su conjunto. Creo que es posible desarrollar una industria minera segura y con conciencia ambiental. Se ha realizado con éxito en Canadá, Australia, Estados Unidos y China.

Lo que se necesita es una regulación y un control rigurosos e imparciales de dichas industrias para garantizar que estén implementando las medidas de seguridad adecuadas y las mejores prácticas. La importancia económica de la minería para las economías emergentes y la generación de riqueza para las comunidades exige que el escrutinio ambiental sea el centro del escenario.

muy bienEl ecosistema acuático en esta región se ha estirado más allá de su límite, primero por la contaminación de las industrias de celulosa y más dramáticamente por la inundación de desechos mineros a través del río.

Saheed Yinusa, IWA Actualización y aprendizaje profesional

Este desastre minero en Brasil me ha hecho reflexionar sobre sus implicaciones para la fauna y flora acuática del río Doce. La liberación de sustancias químicas tóxicas como plomo y mercurio en el agua se suma a la contaminación del río reportada anteriormente por las industrias de celulosa en el estado de Mina Gerais. Estos dos desastres, en un período de 18 meses, han provocado la muerte de varias especies de peces, zooplancton y fitoplancton que habitan el río Doce. No hay duda de que el ecosistema acuático en esta región se ha extendido más allá de su límite, primero por la contaminación de las industrias de celulosa y más dramáticamente por la inundación de desechos mineros a través del río. Esto plantea la cuestión de la sostenibilidad del ecosistema de agua dulce y, por extensión, del ecosistema marino donde el Río Doce desemboca en el Océano Atlántico.

Muchas especies de peces, incluidas algunas especies raras que solo se encuentran en el Río Doce, han muerto después del desastre minero. Esto implica que algunas especies, incluidos otros animales y plantas, podrían verse empujadas hacia la extinción. Aunque los biólogos y los habitantes de los alrededores han tomado la iniciativa de rescatar algunos de estos peces, los ecosistemas locales han quedado destrozados. La continuidad de la sustentabilidad y productividad del Río Doce está ahora en duda; y a medida que el lodo tóxico llega al Océano Atlántico, es probable que más habitantes marinos sean víctimas de esta tragedia de errores.

Fotografía/ Unidad de Ciencias de la Tierra y Teledetección, Centro Espacial Johnson de la NASA

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