El virus Zika y el arte del abastecimiento de agua potable

La rápida propagación de las infecciones por el virus del Zika en América del Sur y Central ha generado preocupación entre los profesionales de la salud pública en un tiempo récord. Solo unas semanas después de que surgieran los primeros informes sobre el virus y sus efectos neurológicos, la Organización Mundial de la Salud lo declaró Emergencia de Salud Pública de Preocupación Internacional, abriendo el camino para una respuesta internacional coordinada. Zika se había convertido en una emergencia mundial de salud pública.

El virus Zika tiene el potencial de afectar la salud en todos sus aspectos: físico, mental y social. La atención se ha centrado en su vínculo con la microcefalia, un trastorno del desarrollo que se refleja en un crecimiento reducido del cráneo y el cerebro. El pronóstico de los recién nacidos con microcefalia es una función cerebral deficiente y una expectativa de vida significativamente más corta.

El otro vínculo sospechoso es el que existe entre la infección por el virus Zika y la frecuencia de una enfermedad autoinmune, el síndrome de Guillain-Barré. Esto causa una parálisis que puede ser de leve a potencialmente mortal. Muchos casos son total o parcialmente reversibles, pero sin embargo representan una pesada carga para las personas, sus familiares y los servicios de salud.

Hace diez años fui testigo de primera mano del síndrome de Guillain-Barré en un sobrino costarricense de 40 años. Una parálisis de inicio rápido (cuestión de 36 horas) habría resultado en una muerte segura si su condición no se hubiera reconocido a tiempo. Estuvo con respiración artificial en cuidados intensivos durante semanas. Pasó por una extensa rehabilitación. Lamentablemente, nunca se recuperó por completo. Joseph Heller, el autor de Captura 22, contrajo el síndrome de Guillain-Barré y escribió un libro sobre la experiencia titulado No es un asunto de risa. No es un asunto de risa, de hecho.

Entonces, ¿dónde entra el suministro de agua potable en esta historia?

mosquitos del genero Aedes Se sabe que transmiten virus desde hace décadas. Estuvieron detrás de los brotes de fiebre amarilla entre los trabajadores de la construcción del Canal de Panamá, transmiten el virus del dengue que comenzó su globalización desde el sudeste asiático en la década de 1950 y, más recientemente, ganaron mala reputación al transmitir el virus Chikungunya.

Los mosquitos son particulares sobre el ambiente acuático donde ponen sus huevos. Aedes Los mosquitos originalmente usaban pequeñas acumulaciones de agua en las axilas de las hojas de las plantas. Los asentamientos humanos, con sus numerosas y pequeñas acumulaciones de agua dentro y alrededor de la casa, proporcionan lugares de reproducción fértiles. Los jarrones de flores, los acondicionadores de aire, las canaletas de los techos, los desagües e, irónicamente, los cementerios donde la gente suele poner flores en jarrones, son fuentes importantes de Aedes mosquitos Es importante destacar que los recipientes de agua potable domésticos también son un sitio de reproducción preferido.

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¿Qué pueden hacer los profesionales del agua y el saneamiento para reducir Aedes cría para ayudar a prevenir la propagación del virus Zika?

El virus Zika es un microorganismo; el virus del dengue otro. No tenemos medicamentos ni vacunas para proteger o tratar las enfermedades que causan. A falta de otras medidas de salud pública, nuestro objetivo es el vector. El virus es nuevo, pero conocemos el vector desde hace décadas.

Los insecticidas no traerán una solución permanente. Tratar todos estos criaderos es misión imposible. Nebulizar las casas con insecticida para matar a los mosquitos adultos sigue siendo en muchos casos una operación cosmética posterior. Tarde o temprano surgirá la resistencia a los insecticidas. Tratar los recipientes de agua potable con insecticida para matar las larvas de mosquitos suele ser socialmente inaceptable.

La pregunta que debemos hacernos es, ¿por qué la gente almacena agua potable en casa? Lo hacen porque su fuente de agua potable es un pozo o una tubería vertical, o porque su suministro de agua corriente no es confiable. Esto crea una importante oportunidad para que los proveedores de agua potable asuman un papel activo en la prevención de la reproducción de mosquitos vectores.

Primero, embarcarse en una campaña de información masiva sobre los riesgos de almacenar agua potable en el hogar y sobre las medidas para hacer que el almacenamiento sea seguro. El diseño de contenedores con mallas es un enfoque importante, aunque no siempre sostenible. En segundo lugar, acelerando las mejoras en los servicios de agua, mejorando la confiabilidad y eliminando la necesidad de almacenamiento de agua en los hogares. Y en tercer lugar, capacitando al personal de operación y mantenimiento para que sirvan como agentes de extensión en la educación de los clientes sobre cómo hacer que sus hogares estén libres de reproducción vectorial.

Los proveedores de servicios de saneamiento pueden complementar estos esfuerzos. Aedes los mosquitos no tienen ningún vínculo con los inodoros, las letrinas y los desagües de aguas residuales. Pero están vinculados a la falta de saneamiento ambiental en general. La recolección de basura sistemática y regular es un primer paso. Asesorar a los líderes comunitarios sobre cómo organizar campañas de limpieza es otra. La conciencia de la comunidad proporcionará la presión social sobre los miembros que no cooperen y creen riesgos para toda la comunidad.

Todo esto suena simple en el papel. Es un desafío cuando tiene que aplicarse en favelas y otros asentamientos informales. Sin embargo, es la única solución sostenible al problema. Los proveedores de servicios de agua y los reguladores pueden trabajar juntos para lograr un entorno humano más seguro: mejorando sus servicios; informando a sus clientes; ayudando a los proveedores de servicios informales en la gestión de riesgos; y apoyando campañas de limpieza en las comunidades.

Hay muchos mitos que evolucionan en torno al virus del Zika y los esfuerzos del gobierno están siendo socavados por teorías de conspiración. Sin embargo, conocemos al enemigo y sus puntos débiles. Sabemos que los costos de la inacción para el sector de la salud (por no hablar del sufrimiento humano) serán colosales. Los profesionales del agua y el saneamiento pueden hacer una contribución significativa para resolver el problema. Las inversiones realizadas ahora para mejorar los servicios se verán compensadas en gran medida por la reducción de la carga financiera de las enfermedades y dolencias generalizadas. Es hora de actuar.

Robert Bos trabajó para la OMS durante 32 años. De 1983 a 1990 trabajó en la gestión ambiental para el control de vectores en la División de Biología y Control de Vectores de la Organización. Entre 1990 y 2013 trabajó en la Unidad de Agua, Saneamiento y Salud, los últimos cuatro años como su Coordinador.

Imágenes cortesía de los Centros para el Control de Enfermedades

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