Eric Hoek: «No inicie un negocio para comercializar una tecnología solo porque parece excelente en el laboratorio».

El profesor de UCLA, Eric Hoek, sostiene un vial de nanopartículas y una pieza de la revolucionaria membrana desalinizadora que ayudó a desarrollar. Foto: Don Liebig/UCLA

Hace aproximadamente 9 años, el 20 de abril de 2010, la plataforma petrolera BP DeepWater Horizon explotó en el Golfo de México, causando El peor derrame de petróleo en la historia de EE.UU.. En ese momento, Eric Hoek, profesor asociado de ingeniería civil y ambiental de la Escuela de Ingeniería y Ciencias Aplicadas de UCLA y su equipo habían estado trabajando durante casi un año en el perfeccionamiento de una tecnología de vanguardia diseñada para separar el petróleo crudo del agua. La tecnología en cuestión, un separador centrífugo de aceite y agua, era parte de una búsqueda de una década del actor Kevin Costner, quien había estado invirtiendo personalmente en un producto de ingeniería que sería eficaz para limpiar los derrames de petróleo. Costner le pidió a Hoek que evaluara la tecnología, y una semana antes del derrame masivo de petróleo, Hoek y su equipo en UCLA pudieron para mejorar el rendimiento del dispositivo para eliminar suficiente aceite para lograr un nivel de pureza del agua de hasta el 99,99 por ciento. Con todos los ojos centrados en la dramática propagación del petróleo a las playas y otros ecosistemas costeros en la región del Golfo, Eric Hoek tuvo la oportunidad de demostrar la tecnología que creció como una bola de nieve a partir de ahí. Se podría decir que se necesita una tragedia para dar a conocer los nuevos desarrollos y tecnologías, pero ¿qué más se necesita para llevar la innovación de la tecnología del agua al mercado? Hablé con Eric Hoek, fundador de Water Planet, y reconocido por la revista WaterWorld como uno de los «25 principales líderes en agua», para averiguar si el desarrollo de la tecnología del agua, por un lado, y su comercialización y adopción por parte de la industria, por el otro, son también como el aceite y el agua…

El agua limpia es tu pasión. Has dedicado el trabajo de tu vida a investigar, educar e innovar al respecto. ¿Cómo se ha convertido el ingeniero que llevas dentro en un exitoso fundador de una nueva empresa?

Bueno, he tenido éxito en la creación de varias nuevas empresas de tecnología del agua. Aparte de NanoH2O, la mayoría de ellos aún necesitan madurar y escalar un poco antes de que pueda reclamarlos como un éxito comercial. Pero todos están progresando en esa dirección.

Mi primera experiencia empresarial fue con NanoH2O, donde fui el inventor de la tecnología y co-fundador del negocio. Me desempeñé como asesor técnico del negocio en lugar de ser parte del equipo de gestión directamente. Tuve la suerte de tener como cofundador y director ejecutivo a Jeff Green, un líder empresarial de tecnología de inicio con gran talento y experiencia. Aprendí mucho de Jeff a lo largo de los años y sigue siendo uno de mis mentores comerciales y un amigo.

Cuando dejé la UCLA para dirigir Water Planet, lo primero que hice fue inscribirme en el programa de MBA para ejecutivos de la Anderson School of Management de la UCLA. Tuve que aprender sobre «habilidades blandas» de gestión y liderazgo y familiarizarme con cosas como «GAAP» (principios de contabilidad generalmente aceptados), finanzas y marketing. Estos no son temas sobre los que aprende en un curso típico de doctorado en ingeniería; Ciertamente no lo hice. Esto resultó muy útil para hacer la transición de la academia a los negocios.

¿Cuáles serían sus 3 mejores consejos para ingenieros o tecnólogos que aspiran a convertirse en empresarios?

1. No inicie un negocio para comercializar una tecnología solo porque parece excelente en el laboratorio según algunas pruebas de rendimiento esotéricas. Elija un problema para el que haya un gran mercado de clientes potenciales que sufran mucho «dolor». Dolor que significa dinero desperdiciado u oportunidad perdida de ganar dinero. Luego, desarrolle una solución específica para ese problema.

2. Vaya a lo grande, rápido y obtenga la validación del cliente/industria temprano: haga que los clientes prueben su producto mínimo viable (MVP) temprano; no tengas miedo de fallar. No tenga miedo de recaudar demasiado capital: deberá convencer al mundo de que tiene un negocio escalable para respaldar el producto o la tecnología subyacente. La dilución ocurrirá, supérala y concéntrate en ganar.

3. A veces, la tecnología original, sobre la cual se creó un negocio, era solo una buena excusa para comenzar. Las ideas evolucionan y se mejoran cuando otros profesionales se involucran, así que deje que el negocio vaya a donde debe ir.

Eric Hoek No inicie un negocio para comercializar una tecnologia

Water Planet es ahora una empresa de pleno derecho de 8 años para desarrollar y comercializar soluciones innovadoras de tecnología de agua. ¿Puedes contarnos cómo surgió Water Planet?

Planeta de agua se fundó originalmente y operó durante unos cuatro años como una consultoría de tecnología del agua. Trabajamos para nuevas empresas, municipios y grandes multinacionales en el desarrollo de productos en etapa inicial, pruebas de aplicaciones, soporte de O&M y soluciones de tratamiento de agua diseñadas a medida. Durante ese tiempo, desarrollamos los controles IntelliFlux como un medio para hacer que los sistemas de filtración por membrana funcionen de manera más eficiente. Después de los primeros años, decidimos hacer la transición a un negocio basado en productos; esto fue facilitado por una importante inversión de riesgo racionalizada por la cartera de patentes de UCLA y la oportunidad de mercado en torno a la tecnología de membrana PolyCera. IntelliFlux se consideró un proyecto paralelo relacionado con los sistemas en ese momento, pero ahora está demostrando ser un negocio independiente viable.

¿Cuáles son las ideas y tecnologías más emocionantes que está ayudando a desarrollar?

Realmente creo que el mundo necesita policera – ofrece una relación precio-rendimiento inigualable y sabemos que supera a la competencia en una variedad de aplicaciones; 2018 fue un año decisivo y la compañía se encuentra en una trayectoria de rápido crecimiento, y ahora vende múltiples productos diferenciados de membranas de microfiltración, ultrafiltración y nanofiltración. Más allá de eso, creo que la innovación de software está ganando terreno, más allá de CRM y el software de detección de fugas, hacia la optimización a nivel de planta real que no se puede lograr a través de SCADA convencional y enfoques de monitoreo remoto. cuidado con IntelliFlux en 2019, este será el año decisivo de IntelliFlux.

Mirando hacia el futuro, ¿cuáles son, en su opinión, las tecnologías clave que revolucionarán la industria del agua en los próximos años?

He llegado a ver muchas tecnologías y negocios realmente interesantes en los últimos años. Hay tantos empresarios inteligentes y apasionados de la tecnología del agua por ahí. No estoy convencido de que una sola tecnología vaya a revolucionar la industria del agua, pero últimamente estoy viendo muchas innovaciones en los procesos, particularmente relacionadas con la desalinización. Hay algunas versiones comerciales diferentes de RO semi-lote («circuito cerrado», «flujo pulsado», etc.) que están surgiendo para permitir mayores recuperaciones de agua salobre con menos pretratamiento. Creo que todavía hay espacio para mejorar, pero lo que ya existe se muestra prometedor.

El software se está moviendo hacia el agua a lo grande: monitoreo remoto, inteligencia artificial/aprendizaje automático de big data y nuevas tecnologías de optimización de procesos. Todavía mantengo la esperanza de mejores y más baratas tecnologías de monitoreo en tiempo real, sensores. Por último, creo que habrá una gran transformación en las próximas décadas al mover las plantas de tratamiento de aguas residuales de centros de costos infravalorados e intensivos en energía a centros de ganancias netas de energía positiva y extracción de recursos.

De hecho, hay algunos nuevos desarrollos interesantes en el campo de la reutilización y recuperación del agua. ¿Puede compartir algunas ideas de los trabajos piloto?

He visto sistemas móviles de tratamiento de aguas residuales que utilizan procesos biológicos convencionales acoplados a membranas PolyCera que funcionan en aplicaciones que (para mí) eran impensables hace una década. Si no ha oído hablar de WaterFleet, debería Échales un vistazo. Estoy cada vez más interesado en las oportunidades de recuperación de recursos, como la extracción de nutrientes y biogás de las aguas residuales o la concentración y extracción de metales valiosos de los desechos mineros. Necesitamos aceptar realmente estos flujos de desechos como materias primas potencialmente valiosas para recolectar agua, materiales y energía útiles.

Estarás hablando en el Conferencia de tecnología de punta de IWA 2019, reconocido por ser una plataforma de primer nivel para discutir nuevas tecnologías del agua y los factores que facilitan su rápida aplicación práctica. ¿Por qué cree que esta es una conferencia tan importante?

IWA LET ha sido un gran foro para el intercambio de las últimas ideas de vanguardia. Creo que el enfoque debe permanecer en la ciencia y la tecnología en lugar de los aspectos comerciales; obtienes este último en otras reuniones y ya hay demasiados de esos. Estoy feliz de compartir mis experiencias empresariales con la audiencia; espero que se entretengan. Pero tengo muchas más ganas de escuchar acerca de las grandes cosas que están estudiando y desarrollando los demás asistentes. Esta es una reunión de las mejores y más brillantes mentes en ciencia, tecnología e ingeniería del agua del mundo.


Entrar eric hoek y otros líderes en tecnología del agua en el Conferencia IWA de tecnología de vanguardia sobre agua y Tecnologías de aguas residuales10-14 de junio de 2019, Edimburgo, Reino Unido.


Acerca de Eric Hoek

El Dr. Eric Hoek tiene más de 20 años de experiencia en investigación de tratamiento de agua, educación, actividades filantrópicas, de consultoría y empresariales.

El Dr. Hoek ha sido profesor de ingeniería desde 2002 con más de 140 publicaciones científicas revisadas por pares y más de 70 patentes registradas en todo el mundo. El Dr. Hoek también ha sido cofundador de numerosos negocios exitosos de tecnología del agua, incluidos NanoH2O, Water Planet, PolyCera Membranes, IntelliFlux Controls y MembranePRO Services. El Dr. Hoek es coeditor en jefe de John Wiley & Sons Encyclopedia of Membrane Science y editor en jefe de npj Clean Water, una publicación científica en línea de acceso abierto del grupo Nature.

El Dr. Hoek tiene un doctorado. en Ingeniería de la Universidad de Yale y completó el programa Executive MBA de la Anderson School of Management de la UCLA.

Acerca de Planeta Agua

La misión de Water Planet es avanzar en las soluciones de purificación, reutilización y desalinización de agua de próxima generación necesarias para lograr la sostenibilidad global del agua durante nuestra vida. Nos enfocamos en ayudar a los inventores, las empresas en etapa inicial y las empresas establecidas a acelerar el desarrollo, la comercialización y la adopción en el mercado de tecnologías innovadoras del agua. Para obtener más información, visite http://www.waterplanet.com/

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