Los ODS son un nuevo enfoque para restaurar la calidad del agua y los ecosistemas fluviales

Los gobiernos de todo el mundo han adoptado los Objetivos de Desarrollo Sostenible para detener y revertir el deterioro de la calidad del agua y la destrucción de los ecosistemas de agua dulce. Han establecido objetivos ambiciosos para “mejorar la calidad del agua al reducir la contaminación, eliminar el vertido y minimizar la liberación de productos químicos y materiales peligrosos”, y para “proteger y restaurar los ecosistemas relacionados con el agua, incluidas las montañas, los bosques, los humedales, los ríos, los acuíferos y los lagos”. .

Esta es una oportunidad para revertir décadas, o incluso siglos, de degradación ambiental y tomar en serio la reposición del medio ambiente.

¿Cuál es el tamaño y la escala del esfuerzo requerido para alcanzar las metas establecidas para 2030? Hay alrededor de 165 ríos importantes en el mundo con una longitud total de aproximadamente 300.000 km; y muchos ríos menores, con una longitud aproximada de otros 300.000 km. Esto nos deja alrededor de 600.000 km de ríos por atender.

Esto no es tarea fácil. Pero restaurar la calidad del agua, la salud de los ecosistemas y la biodiversidad no solo beneficiará a los ecosistemas de agua dulce y a los usuarios río abajo, incluidas las ciudades en rápido crecimiento, sino también a la vida marina en las zonas costeras y los océanos.

La degradación de la calidad del agua, en particular de nutrientes como el fósforo y el nitrógeno, requiere que abordemos tres fuentes principales de contaminación: aguas residuales sin tratar de fuentes industriales y urbanas; fertilizantes agrícolas que se filtran en ríos, lagos y aguas subterráneas; y la deposición atmosférica de compuestos que contienen nitrógeno de la quema de combustibles fósiles. Cada una de estas fuentes requiere su propio conjunto de soluciones.

Actualmente, el 80 por ciento de las aguas residuales del mundo no se tratan antes de verterlas. Con una cifra tan alta, ¿es realista alcanzar altos niveles de tratamiento para 2030? La experiencia de tratar el mismo problema en Europa me lleva a decir «Sí». La adopción de la Directiva Marco del Agua en 1998 revolucionó la situación en Europa. Se instaló tratamiento de aguas residuales en buena parte de los 40.000 km de ríos europeos, lo que se tradujo en importantes mejoras en la calidad del agua en al menos 20.000 km.

Las medidas políticas y los esfuerzos sobre el terreno de los países que bordean el río Rin, por ejemplo, redujeron significativamente las emisiones industriales y de aguas residuales de nitrógeno en aguas abiertas. Esto condujo a una reducción del 37 por ciento en nitrógeno, mejorando enormemente las condiciones del río y reduciendo las «Zonas Muertas» agotadas de oxígeno en el Mar del Norte.

Cuencas de agua

Los esfuerzos de tratamiento de aguas residuales en China han sido aún más impresionantes. Entre 2000 y 2014, el tratamiento de aguas residuales en las ciudades aumentó de 480 a 3720 instalaciones, aumentando el tratamiento de 22 Mm3/día a 157 Mm3/día. Esto equivale a atender a 36 millones de ciudadanos adicionales por año con tratamiento de aguas residuales (o 98.600 personas por día durante 15 años). Esto ya está reduciendo los niveles de contaminación local y se planean al menos otras 2.500 instalaciones de tratamiento en los próximos cinco años.

El progreso está sucediendo. Sin embargo, para alcanzar los objetivos, debemos acelerar, ampliar y ver el progreso en otros países y regiones. Nuestros esfuerzos podrían ser particularmente exitosos si convertimos las aguas residuales en una fuente de agua reutilizada, energía, fertilizantes y otros materiales valiosos.

Además de las aguas residuales, uno de los mayores desafíos es la contaminación de la agricultura. La agricultura de precisión, donde se aplica la cantidad correcta de fertilizante exactamente donde se necesita, ayudará. Las formas más inteligentes y eficientes de aplicar fertilizantes ayudarán. Mejorar la labranza y la aplicación de fertilizantes reducirá los costos para los agricultores, ya que se necesita menos fertilizante para obtener el mismo o un mayor rendimiento de los cultivos. Este cambio en la práctica de fertilización se puede combinar con la plantación de franjas de vegetación en las riberas de los ríos que capturan la escorrentía cargada de nutrientes. Estas dos medidas pueden reducir drásticamente la contaminación agrícola.

Mejorar la calidad del agua es una cosa, restaurar ecosistemas fluviales completos es otra. En las últimas décadas, hemos cambiado drásticamente la escorrentía global de los ríos. Como resultado de las represas, los embalses y las extracciones excesivas de agua, los caudales de los ríos aguas abajo se han reducido, a menudo a un goteo. Por ejemplo, el río Amarillo ya no llega al mar, mientras que el río Jordán se ha convertido en un arroyo contaminado.

El éxito requiere que nos concentremos en tres acciones críticas.

Primero, debemos establecer caudales ambientales en los 165 principales sistemas fluviales del mundo. Esto significa dejar suficiente agua en el río para uso ambiental aguas abajo, permitiendo que estos ríos continúen llegando al mar.

En segundo lugar, necesitamos restaurar los hábitats, desde la cima de la colina hasta el océano. Esto incluye la reforestación de las cuencas hidrográficas superiores que devuelven la vida a los manantiales, la restauración de humedales críticos a lo largo de los ríos y las orillas de los lagos, y la protección de los estuarios y las zonas costeras.

En tercer lugar, debemos asegurarnos de que se restablezca la migración de peces río arriba y río abajo, eliminando o mejorando la infraestructura que bloquea los ríos, como presas y diques. Algo fácil de hacer, pero que requiere mucha voluntad política y un amplio respaldo de las partes interesadas.

Alcanzar la ambiciosa agenda de los Objetivos de Desarrollo Sostenible requerirá un enorme esfuerzo y no se puede hacer sin tener en cuenta otras extracciones de agua y usuarios. Solo con una agenda clara y una participación exitosa de las partes interesadas podremos restaurar la calidad y la vida en los ríos del mundo. Los ejemplos de todo el mundo, como la cuenca del río Murray-Darling en Australia, me dan esperanza de que se pueda lograr.

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Estos temas críticos serán fundamentales para los debates en la Exposición y Congreso Mundial del Agua de la IWA en Brisbane, Australia (09-14 de octubre de 2016), incluyendo:

El Foro de Líderes de Cuenca

Proteger las cuencas y restaurar aquellas que ya están degradadas debe ser una prioridad para garantizar un enfoque equilibrado del desarrollo que sustente las ciudades y las industrias y los ecosistemas de los que dependen. El Foro de Líderes de Cuenca brindará una oportunidad para que los administradores de recursos hídricos de sectores de todas las cuencas fluviales compartan conocimientos y experiencias, y exploren vías para el desarrollo económico, social y ambiental sostenible de las áreas de captación.

Fecha: miércoles 12 de octubre, 10:30 – 15:00

Lugar: Sky Room, Centro de Convenciones y Exposiciones de Brisbane

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