Metales pesados ​​en el agua y el riesgo de bioacumulación

Rieles. Parece casi imposible evitarlos. Ocurren naturalmente en el medio ambiente y en nuestros cuerpos y pueden estar presentes en muchas fuentes de alimentos, suplementos dietéticos e incluso en el agua que fluye de nuestros grifos.

Afortunadamente, muchos de estos metales no son dañinos, al menos en pequeñas dosis y con una exposición mínima. Pero los peligrosos, específicamente aquellos que son pesados, densos y que se encuentran en la corteza terrestre, se han asociado con diversos problemas de salud en niños y adultos, a menudo debido a la bioacumulación.

Pero, ¿no exige la EPA que las empresas de servicios públicos supervisen y controlen los niveles de metales pesados ​​en el agua del grifo para asegurarse de que no excedan los límites peligrosos? Sí, pero algunos inevitablemente pasan desapercibidos y contaminan los suministros de agua potable. (Tome como ejemplo la crisis de contaminación por plomo en Flint, Michigan).

Afortunadamente, varios métodos de tratamiento altamente efectivos pueden filtrar los metales pesados ​​tóxicos del suministro de agua de su hogar. Pero, ¿qué son exactamente los metales pesados ​​y qué significa que se bioacumulen? Además, ¿por qué la bioacumulación de metales pesados ​​en nuestros cuerpos es una amenaza para nuestra salud y cómo puede reducir su exposición a metales pesados ​​en el agua potable?

¿Qué son los metales pesados?

Los metales pesados ​​son un grupo de elementos metálicos que ocurren naturalmente en la corteza terrestre con densidades relativamente altas, al menos cinco veces mayores que el agua. Si bien muchos de estos elementos naturales son esenciales para la vida, algunos pueden ser tóxicos o venenosos en bajas concentraciones. Por lo tanto, debemos hacer todo lo posible para minimizar la exposición tanto como sea posible.

El plomo ha sido uno de los metales pesados ​​más comentados en el agua potable después de la crisis del agua de Flint. Sin embargo, el plomo no es el único jugador en el juego tóxico y peligroso de la contaminación del agua potable con metales pesados. Otros participantes ampliamente conocidos incluyen arsénico, mercurio, cadmio y cromo. Con menos frecuencia, los metales como el hierro, el cobre, el zinc, el aluminio, el berilio, el cobalto, el manganeso y el arsénico pueden considerarse metales pesados.

Cómo llegan los metales pesados ​​al agua potable

Millones de estadounidenses están expuestos diariamente a metales pesados ​​a través del agua que beben. Los datos del EWG muestran que se detectó arsénico en servicios de agua que atienden 108 millones estadounidenses entre 2017 y 2019. Durante ese mismo período, se encontraron cadmio y mercurio inorgánico en servicios públicos que atienden 7 millones y 6,3 millones personas, respectivamente. Se han hecho muchos otros descubrimientos (demasiados para enumerarlos aquí), pero esto nos deja con una pregunta crucial: ¿Cómo llegaron estos elementos al agua potable en primer lugar?

Incluso si el agua comienza libre de metales pesados ​​en la fuente, puede contaminarse en su camino hacia el grifo. Según la EPA, las líneas de servicio y plomería domésticas, las operaciones mineras, las refinerías de petróleo, los fabricantes de productos electrónicos, la eliminación de desechos municipales, las plantas de cemento y los depósitos de minerales naturales pueden filtrar metales pesados ​​en el agua mientras viaja a su hogar. Los metales pesados ​​pueden contaminar los pozos privados a través del movimiento de las aguas subterráneas y la filtración y escorrentía de las aguas superficiales.

¿Qué es la bioacumulación?

Los metales pesados ​​son peligros significativos para la salud debido a su característica de bioacumularse en nuestros cuerpos. La bioacumulación es la acumulación gradual de sustancias químicas, o metales, en este caso, a lo largo del tiempo en los organismos vivos. Esencialmente, el organismo absorbe la sustancia química más rápido de lo que el organismo puede expulsarla, o el organismo no puede metabolizar completamente (descomponer) las sustancias que ingiere.

Los metales pesados ​​se distribuyen por todo el cuerpo a través de la sangre cuando ingresan al cuerpo. Dependiendo de las propiedades de los metales, pueden acumularse en partes específicas del cuerpo, como tejidos (por ejemplo, tejido nervioso y tejido adiposo), huesos, dientes, órganos (como los riñones, el hígado y el cerebro) o sustancias producidas en el cuerpo como la leche materna.

Una vez que se absorben los metales, el cuerpo no puede catabolizarlos ni excretarlos lo suficientemente rápido. El tejido mamario graso a menudo contiene las concentraciones más altas de metales tóxicos, que luego pueden pasar a los bebés cuando son amamantados.

Bioacumulación de metales pesados ​​en humanos

Todos estamos sujetos a la bioacumulación por el consumo de organismos acuáticos contaminados o la exposición a metales pesados ​​en nuestros alimentos, aire o agua. Además de bioacumularse, los metales pesados ​​no se biodegradan, lo que significa que pueden durar mucho tiempo en nuestro cuerpo sin descomponerse.

La contaminación por plomo de Flint, Michigan en 2014 es un ejemplo clásico de un problema de salud resultante de la bioacumulación de metales pesados. La crisis ocurrió después de que la ciudad cambiara su principal fuente de agua al río Flint. Desafortunadamente, sus sistemas de tratamiento de agua estaban mal equipados para tratar un suministro de agua altamente corrosivo. El agua del río Flint era tan corrosiva que provocó la filtración de plomo de las tuberías de plomo obsoletas de la ciudad al suministro de agua después de que el agua ya había pasado por las instalaciones de tratamiento.

El plomo contaminó los suministros locales de agua potable, exponiendo a decenas de miles de residentes de Flint a concentraciones peligrosas. Con el tiempo, las personas comenzaron a ingerir el metal a través del agua potable y otras vías, lo que provocó que se acumulara en el cuerpo. La bioacumulación causó una serie de problemas de salud adversos, incluido el envenenamiento por plomo en los niños, problemas reproductivos en las mujeres, etc.

Bioacumulación de metales pesados ​​en organismos marinos

Los organismos acuáticos, como los peces, son especialmente susceptibles a la bioacumulación porque absorben los contaminantes del agua que los rodea más rápido de lo que sus cuerpos pueden excretarlos. Por ejemplo, cuando el mercurio ingresa a las vías fluviales y lagos a través de procesos industriales, los peces y los mariscos lo absorben directamente del medio ambiente. Aunque es posible que solo absorban pequeñas cantidades a la vez, el mercurio puede permanecer en el cuerpo del pez durante meses e incluso más. Esto conduce a la acumulación o bioacumulación de mercurio en el cuerpo del pez, lo que representa un peligro para cualquier organismo (incluidos los humanos) que come el pescado.

Un ejemplo de un desastre ambiental que involucró metales pesados, específicamente mercurio, ocurrió en 1932 en Japón. Se vertieron aguas residuales que contenían mercurio en la bahía de Minamata. El mercurio se acumuló en la vida marina, lo que finalmente provocó el envenenamiento por mercurio en la población. El envenenamiento por mercurio fue tan grave que provocó que las personas desarrollaran un síndrome neurológico llamado enfermedad de Minamata.

Efectos sobre la salud de la exposición a metales pesados

Los metales pesados ​​pueden tener consecuencias nefastas para la salud de los humanos cuando se ingieren. Los efectos son especialmente dañinos para los bebés, los niños pequeños, las personas con sistemas inmunitarios debilitados y los ancianos. Muchos metales pesados ​​juegan un papel en el desarrollo del cáncer o causan daños internos, incluso en bajas concentraciones.

Hemos esbozado varios metales pesados ​​comúnmente detectados en el agua potable y resumido sus efectos conocidos sobre la salud.

Arsénico

Aunque el arsénico se considera un metaloide, puede producir el mismo nivel de toxicidad que los metales pesados. La exposición al arsénico puede causar una amplia gama de complicaciones adversas para la salud, incluido el cáncer de pulmón y de piel, disminución del coeficiente intelectual, problemas del sistema nervioso, problemas respiratorios e incluso la muerte en dosis altas.

Obtenga más información: Los 12 contaminantes más peligrosos que se encuentran en el suministro de agua de Estados Unidos

Guiar

El plomo es uno de los metales pesados ​​más peligrosos detectados en el agua potable, incluso en dosis bajas. Cuando se ingiere con el tiempo, puede acumularse en el cuerpo y tener varios efectos tóxicos en los huesos, el cerebro, los riñones y el hígado. También puede causar anemia, problemas reproductivos e insuficiencia renal. Los niños son especialmente vulnerables a los efectos nocivos del envenenamiento por plomo. La exposición al plomo en la primera infancia puede reducir el coeficiente intelectual de un niño, afectar negativamente su comportamiento y provocar discapacidades de por vida.

Obtenga más información: Cómo el plomo en el agua afecta a niños y adultos

Mercurio

El mercurio y sus compuestos afectan el sistema nervioso central, los riñones y el hígado. También pueden alterar los procesos inmunológicos, causar temblores, problemas de visión y audición, parálisis, insomnio e inestabilidad emocional. Más a menudo, el envenenamiento por mercurio se acumula con el tiempo. Sin embargo, la aparición repentina de estos síntomas podría indicar toxicidad aguda.

Cadmio

Encontrado originalmente en baterías recargables, cámaras, teléfonos móviles y otros dispositivos electrónicos cotidianos, el cadmio puede permanecer en el cuerpo humano durante décadas una vez ingerido. La exposición a largo plazo a este metal está relacionada con la disfunción renal, los defectos óseos y la enfermedad pulmonar, que eventualmente puede convertirse en cáncer de pulmón.

Manganeso

Si bien el manganeso es un nutriente esencial en el cuerpo, la exposición a altas concentraciones durante muchos años se asocia con olvidos, alucinaciones y daños en el sistema nervioso. El manganeso también puede causar Parkinson, embolia pulmonar y bronquitis. Cuando los hombres están expuestos al manganeso por más tiempo, pueden volverse impotentes.

Cobre

Al igual que el manganeso, pequeñas cantidades de cobre son esenciales para nuestra salud. Sin embargo, demasiado puede causar calambres estomacales, vómitos y diarrea, especialmente en niños pequeños. El cobre también se ha relacionado con enfermedades hepáticas y renales.

Cromo

El cromo es un carcinógeno peligroso, lo que significa que puede causar cáncer. Las personas expuestas a altos niveles de cromo son más propensas a sufrir cáncer de pulmón, senos nasales y otros tipos de cáncer. El cromo también está relacionado con la infertilidad masculina, retraso en el desarrollo de los niños, irritación de la piel y los ojos, asma, úlceras nasales, convulsiones, gastroenteritis aguda y daños en el hígado y los riñones.

Obtenga más información: 7 posibles contaminantes causantes de cáncer en el agua del grifo

Níquel

El síntoma más común de la exposición al níquel es la irritación de la piel. Aproximadamente el 10-20% de los estadounidenses son sensibles al níquel y pueden experimentar sarpullido u otra irritación dérmica después de ducharse o bañarse con agua contaminada con níquel. Sin embargo, en dosis altas, el níquel puede aumentar el riesgo de cáncer en humanos. Las dosis más bajas pueden provocar una disminución de la función pulmonar y reacciones alérgicas.

Aluminio

Aunque la investigación y la literatura actuales siguen sin ser concluyentes, el aluminio se ha relacionado con varios trastornos neurológicos, como la enfermedad de Parkinson, la enfermedad de Lou Gehrig (ELA) y la enfermedad de Alzheimer. En el lado menos grave, la exposición al aluminio puede tener síntomas más leves y de corta duración, como náuseas, vómitos, diarrea, úlceras bucales, úlceras cutáneas, erupciones cutáneas y dolor artrítico.

Prueba de metales pesados ​​en su agua potable

Aunque estos efectos en la salud pueden parecer aterradores, existen algunas formas sencillas de determinar si hay metales pesados ​​u otros contaminantes al acecho en el agua potable.

Como mencionamos anteriormente, el plomo no es el único metal pesado que podría estar en el agua del grifo. También puede contener otros metales pesados, como mercurio, arsénico y cobre, y contaminantes ambientales, como productos farmacéuticos, herbicidas y pesticidas. También puede estar contaminado con productos químicos tóxicos, como PFAS, cloro y cloramina.

Puede averiguar qué contaminantes específicos hay en su agua buscando en línea un Informe de calidad del agua para su área o comunicándose con su gobierno local. También puede comprar un kit de prueba de agua y hacer que un laboratorio certificado evalúe su agua para detectar contaminación. Luego deberá encontrar un sistema de filtro de agua que elimine los metales pesados ​​y otros contaminantes que pueden afectar negativamente su salud o el sabor del agua.

Cómo filtrar metales pesados ​​del agua potable

La filtración por ósmosis inversa (OI) es una de las tecnologías de tratamiento más eficaces para eliminar los metales pesados ​​del agua. Los filtros de agua RO pueden tratar muchos metales pesados ​​en el agua, como cromo, cobre, plomo y arsénico.

La tecnología RO utiliza presión adicional para empujar el agua a través de una membrana semipermeable, bloqueando el paso de contaminantes mayores de 0,0001 micrómetros. Las tasas de remoción dependen de varios factores, incluidos los pasos de postratamiento y pretratamiento, pero las eficiencias de remoción de RO son altas para los metales, con más del 99,4 % de remoción para metales como el cadmio y el cobre.

Nuestros sistemas de filtración de agua de ósmosis inversa para el punto de uso debajo del mostrador son la solución perfecta para filtrar metales pesados ​​como el plomo, el fluoruro y el arsénico del agua. Se ajustan perfectamente debajo de fregaderos de cocina de casi cualquier tamaño y brindan agua limpia y saludable cada vez que abre el grifo y hasta 75 galones por día.

Más información: Los mejores sistemas de filtración de agua para su hogar

Pensamientos finales

Los metales están a nuestro alrededor. Están presentes en el aire, el suelo, los alimentos, el agua e incluso en nuestros cuerpos. Si bien muchos de estos metales son vitales para nuestra salud en pequeñas dosis, la exposición repetida puede hacer que se acumulen en nuestros cuerpos a través de la bioacumulación.

La bioacumulación de metales pesados ​​en humanos puede provocar varios problemas de salud adversos, como cáncer, diabetes, problemas neurológicos y daño al sistema nervioso, por nombrar algunos. Afortunadamente, es fácil determinar si el agua del grifo contiene estos contaminantes. Puede consultar su informe de calidad del agua para ver si hay contaminación reciente o enviar una muestra de agua de su grifo a un laboratorio certificado para su análisis.

Si tu agua contiene metales pesados, te recomendamos instalar un filtro de ósmosis inversa para eliminarlos, protegiéndote a ti y a tu familia de cualquier peligro que puedan suponer.

Para obtener más información sobre cómo los filtros de ósmosis inversa pueden eliminar los metales pesados ​​y otros contaminantes del agua y reducir el riesgo de bioacumulación, nuestro equipo de expertos en agua siempre está aquí para ayudarlo.

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