Planta del mes: Ironwood: la enfermera más antigua del desierto

12 de mayo de 2022

¿Te sientes melancólico mientras barres los pétalos amarillos gastados de tus Palo Verdes? Entiendo por qué: cuando el «mes del amarillo monocromático» ha quedado atrás, el verano abrasador está sobre nosotros, y la mayoría de las plantas (¡y las personas!) recuperan la sobriedad para prepararse. Sin embargo, no se desespere todavía: las flores silvestres de fines de la primavera todavía rodean a los Saguaros envueltos como novias con flores blancas. Y, ahora es el momento de que Desert Ironwood suba al escenario, sus flores moradas son tan agradables a la vista después de todo ese amarillo… y qué árbol verdaderamente extraordinario.

El palo fierro (Olneya tesota) es la única especie en su género y recibe su nombre por su duramen extremadamente denso que es tan pesado que no flota. Se cree que esta densidad es la razón por la que el árbol crece tan lentamente, mucho más que sus vecinos más vivaces, el mezquite y el palo verde. Además, el duramen de Ironwood es casi no biodegradable debido a los depósitos minerales y porque resiste a los saprofitos (una planta, hongo o microorganismo que vive en materia orgánica muerta o en descomposición) y son tóxicos para las termitas, los árboles muertos persisten mucho después de que la vida los haya dejado. Dan testimonio de los acontecimientos del desierto como piedras silenciosas, desgastadas solo por el viento y el agua.

Planta del mes Ironwood la enfermera mas antigua del desierto

Las flores moradas de Ironwood son una adición bienvenida a cualquier paisaje. Foto de Donna DiFrancesco.

En vida, el palo fierro proporciona riquezas tanto por encima como por debajo del suelo. Debido a que es un árbol malvadamente espinoso y densamente ramificado, más de 500 criaturas del desierto (unas 250 de ellas especies de plantas) encuentran protección debajo de estos brazos protectores pero implacables. El espacio debajo del generoso dosel de Ironwoods es el hogar de muchos de los milagros banales del desierto: semillas que brotan, pequeños colibríes que vuelan, conejos que escapan de las fauces de un coyote. Como si eso no fuera suficiente, Ironwoods también proporciona vainas nutritivas que maduran a mediados o finales del verano cuando hay poco más disponible. En y debajo del suelo, Ironwood actúa como una especie clave que modifica el hábitat al enriquecer el suelo con nitrógeno (al igual que Mesquite y Palo Verde) haciendo posible la germinación y el crecimiento temprano de muchas plantas del desierto. Además, el dosel difuso de Ironwoods modera las temperaturas de la superficie en aproximadamente 10 grados, protegiendo así a las plantas jóvenes de los extremos del desierto. Aunque es bien conocido por estas funciones como un «árbol nodriza», los científicos recién están descubriendo cuán longevos pueden ser los árboles, algunos datan de 800 a 1,500 años, ¡lo que convierte a Ironwood en el primer y más antiguo árbol nodriza del desierto! El mensaje para llevar a casa aquí es que cuando plantas un Ironwood, ¡probablemente estará presente, haciendo cosas buenas, durante MUCHO tiempo!

Para las aves de arizona, Ironwoods brinda no solo protección, sino también un abundante suministro de insectos atraídos por las amplias flores de los árboles. Los jardineros descubren que Ironwoods puede persuadir incluso a los acérrimos del desierto como el pequeño Black-tailed Gnatcatcher y el encantador, un tanto vocal Ash-throated Flycatcher desde los desiertos solitarios hasta el jardín suburbano. Los habituales de su jardín como Abert’s Towhee, Verdin y Northern Mockingbird también apreciarán este árbol.

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El Ironwood recibe su nombre de su madera densa y fuerte. Es una de las maderas más pesadas del mundo y se hunde cuando se deja caer en el agua. Foto por Steve Prager

Claramente, Ironwoods tiene un alto valor ecológico, pero además de atraer pájaros geniales, ¿qué puede hacer este árbol por el jardinero doméstico? Resulta que mucho: por un lado, pueden sobrevivir en condiciones muy secas: la tolerancia a la sequía de Ironwoods rivaliza con superestrellas como la creosota (Larrea), por lo que este no es un peso ligero del desierto. Tenga en cuenta que si se queda sin agua, Ironwoods perderá cada pequeña hoja de color verde grisáceo, pero se recuperará con el primer monzón empapado. Ironwoods también son excelentes ejemplares de árboles, si eres lo suficientemente paciente como para dejar que crezcan con su encanto. Aunque su hábito natural se basa en matorrales, tolerarán la poda y se pueden arreglar con gracia en fondos de jardín sinuosos, resaltando así su elegante corteza gris plateada. Recuerde, también, esas hermosas flores moradas que parecen aparecer justo en el momento justo después de la «hora de las flores amarillas» para distraernos (al menos momentáneamente) del infierno de verano que se avecina. Hablando de eso, mientras se prepara para el calor del verano, encuentre consuelo en que no durará para siempre, pero su Ironwood recién plantado se acercará bastante. ¡Feliz siembra!

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¿Sabías que hasta el 70 por ciento del uso del agua es al aire libre? Por eso amamos las plantas del desierto y las presentamos cada mes. Puede obtener más información sobre Ironwood y otras plantas en nuestra página de plantas de bajo consumo de agua de Arizona. Visite nuestra página sobre cómo elegir y plantar plantas de bajo consumo de agua para obtener consejos sobre la selección de plantas y cómo plantar correctamente. Además, ¡asegúrese de leer todos nuestros blogs destacados de la Planta del Mes!


Water – Use It Wisely se enorgullece de contar con blogueros invitados que escriben sobre temas relacionados con el agua y la conservación del agua. La autora de esta publicación de blog, Cathy Wise, es la directora de educación de audubon arizonacuya misión es proteger a las aves y los lugares que necesitan, hoy y mañana, utilizando la ciencia, la promoción, la educación y la conservación en el terreno.

El fotógrafo Steve Prager es un importante asociado del programa de aves y profesor/naturalista de Audubon Arizona.

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